Ostrov je dlouhý 1,6 km a je půl kilometru široký. První jeho veřejné využití bylo v roce 1864 jako cvičiště pro "barevná vojska" (The United States Colored Troops). Od té doby byl ostrov místem vězeňského tábora, psychiatrické léčebny, sanatoria pro pacienty s tuberkulózou anebo tzv. Hrnčířského pole, které je místem věčného odpočinku pro desetitisíce lidí.

V posledních letech hrobníci - obvykle vězni z Rikersova ostrova - pohřbívali asi 120 těl za týden. Většinou to byli lidé, jejichž těla si příbuzní nevyžádali, neměli na pohřeb peníze nebo je nikdo neidentifikoval.

První osoba, která byla na Hartově ostrově pohřbena byla v roce 1869 Louisa Van Slyke. 24letá žena zemřela na tuberkulózu a neměla žádné příbuzné Zdroj: Profimedia.cz

V dubnu, kdy se New York stal ohniskem koronaviru, počet pohřbů prudce vzrostl. Ministerstvo muselo dokonce najat další lidi, kteří by s ukládáním těl pomáhali. V průběhu dvou měsíců zde pohřbili devět set neznámých obětí Covid-19. Letecké snímky ukazovaly hrobníky v bílých ochranných oblecích, kteří pomocí vysokozdvižného vozíku ukládali v širokých zákopech bílé rakve na sebe. S hromadným pohřbíváním nesouhlasili někteří politici nebo novináři, kteří psali rozhořčené příspěvky do novin jako je New York times.

Zájem o ostrov, který již několik desítek let funguje jako pohřebiště, prudce vzrostl a byl pod hledáčkem médií. Proto funguje i nezisková organizace Hart Island Project, jež se snaží mapovat místa uložení těl pomocí GPS a předávat je pozůstalým rodinám. Vláda navíc umožnila přístup na ostrov příbuzným, aby zde mohli v klidu truchlit a neměli pocit, že hromadnými hroby se civilizace vrátila do dob morových epidemií ve středověku.

Hartův ostrov v Long Island Sound, ležící východně od Bronxu jako veřejný hřbitov pro oběti epidemií Zdroj: Profimedia.cz

První osoba, která byla na Hartově ostrově pohřbena byla v roce 1869 Louisa Van Slyke. 24letá žena zemřela na tuberkulózu a neměla žádné příbuzné. Následující rok propukla v New Yorku Žlutá zimnice, nebezpečné virové krvácivé horečnaté onemocnění přenášené komáry, a na ostrov byli lidé posílání do karantény. Následně zde byla otevřena nemocnice pro lidi s tuberkulózou, která v roce 1885 zabila každého sedmého Američana. Ze strachu z neznámé nemoci zavřely pohřební ústavy vrata a ostrov se tak v roce 1985 opět objevil v hledáčku. V 80. a 90. letech zde bylo pohřbeno tisíce obětí AIDS.

Byla zde otevřena nemocnice pro lidi s tuberkulózou, která v roce 1885 zabila každého sedmého Američana Zdroj: Profimedia.cz

Za posledních sto let Hartův ostrov pojal do své země desetitisíce těl dospělých a dětí. Půlkilometrový hřbitov si stále nese prvenství největšího hromadného hrobu ve Spojených státech. Mrtví jsou pohřbeni v zákopech. Děti jsou umísťovány do rakví, které jsou naskládány do skupin po stu. Dospělí jsou umísťováni do větších borovicových boxů umístěných podle velikosti a jsou naskládáni do sekcí po 150. Pokud se tyto informace ví, každá kolonka je označena identifikačním číslem, věkem osoby, národností a místem, kde bylo tělo nalezeno.

To, že ostrov není pouze skladištěm neznámých obětí nemocí svědčí i to, že zde byl v roce 1951 pochován dramatik, scenárista a režisér Leo Birinski, autor scénáře slavného filmu s herečkou Gretou Garbo "Mata Hari". Leo zemřel sám, v chudobě a bez příbuzných.